Apollo 11: The Inside Story - critique de livre


Harrison Schmitt récupère des échantillons lunaires lors de la mission Apollo 17.

20 juillet 2019, le 50e anniversaire du premier atterrissage sur la Lune habitée. David Whitehouse Apollo 11: l'histoire intérieure est l'un des nombreux livres inspirés par cet anniversaire d'or. Cela nous emmène non seulement dans les coulisses de la NASA, mais nous montre également la course à l'espace comme front de bataille pendant la guerre froide.

L'auteur et le livre
Whitehouse a commencé sa carrière en tant qu'astronome professionnel, puis est devenu journaliste de radiodiffusion avant de continuer à fournir une couverture scientifique étendue aux journaux. Il a couvert le programme spatial américain pour la BBC à l'époque d'Apollo, et en plus de rencontrer tous les astronautes d'Apollo, il a interviewé la plupart d'entre eux.

Le titre est un peu trompeur. Le livre n'est pas un compte rendu détaillé de la mission Apollo 11. Il commence par les passionnés de fusée et nous emmène via la Seconde Guerre mondiale à l'événement principal, la course à l'espace de la guerre froide. J'ai trouvé cela intéressant, mais cela pourrait décevoir quiconque cherche un livre spécifiquement sur les tenants et aboutissants d'Apollo 11.

Il y avait des visionnaires comme Konstantin Tsiolkovsky qui ont formulé des principes de fusée et de voyage dans l'espace avant même que le premier avion ne décolle. Et hélas, les premières fusées à longue portée ont été envoyées de l'Allemagne nazie à d'autres pays, pas à l'espace. Les créations du passionné de roquettes Wernher von Braun ont fait plusieurs milliers de morts et de blessés. Mais après la guerre, les Américains étaient désireux d'acquérir son expertise. Lui et beaucoup de ses collègues sont arrivés aux États-Unis, les moins fortunés se sont retrouvés en URSS.

Les fusées n'ont pas besoin d'être des missiles pour être des armes
Avec la fin de la Seconde Guerre mondiale, les États-Unis et l'URSS - anciennement alliés - se regardèrent avec méfiance. Les deux parties voulaient montrer au monde non aligné que leur système était le meilleur. Bien que les communistes et les capitalistes aient travaillé sur leurs missiles à longue portée, ils ont également réalisé la valeur de propagande de démontrer leur supériorité dans l'espace.

Von Braun est devenu un acteur clé de l'équipe capitaliste. Le véhicule Saturn V qui a effectué des missions Apollo sur la Lune a été développé à partir de sa fusée V2. Sergei Korolev, le chef de file de l'URSS en lumière, passionné de roquettes et ingénieur de talent, avait été emprisonné, torturé et envoyé dans un goulag sous Staline. Heureusement pour lui, tout a changé. Il est même devenu un secret d'État appelé simplement le concepteur en chef. Les pouvoirs en place craignaient qu'il puisse être une cible d'assassinat.

Qui gagne?
Le livre nous fait aller et venir entre les États-Unis et l'URSS, montrant les succès et les échecs de chaque programme spatial et comment chaque camp était déterminé à gagner.

Korolev n'avait pas les ressources dont il avait besoin, mais il a habilement fait avec ce qu'il avait. (Les premiers cosmonautes sont parachutés sur Terre parce qu'il n'était pas sûr d'atterrir dans l'engin spatial.) Sa stratégie de base était de le faire en premier. Spoutnik, le premier satellite en orbite, était assez basique, mais cela a paniqué les Américains. Que se passerait-il s'il transportait des armes au-dessus de lui, plutôt que simplement en orbite et en bip?

Spoutnik a été suivi d'un chien dans l'espace, puis du premier homme, et plus tard de la première femme. Et le ciel n'était pas la limite, car non seulement ils ont envoyé la première sonde lunaire réussie, mais ils ont également réussi le coup d'État de donner à l'humanité sa toute première vue de l'autre côté de la Lune.

Les États-Unis étaient frustrés à chaque tour, mais travaillaient méthodiquement pour accroître leurs connaissances et développer leurs engins spatiaux et leur équipement. Mais si Korolev était un peu téméraire, certains pensaient que les États-Unis étaient trop prudents. Un retard dans le vol d'Alan Shepard, que les astronautes de Mercure jugeaient inutile, signifiait que Gagarine - et non Shepard - était le premier dans l'espace.

Mort sur la rampe de lancement
Je n'avais jamais pleinement compris ce qu'était une NASA en pagaille lorsqu'un incendie a tué trois astronautes d'Apollo sur la rampe de lancement lors d'une répétition de lancement. Les enquêtes ont trouvé un projet dont la gestion de projet était épouvantable, manquant des vérifications, contrôles, protocoles, documentation ou lignes d'autorité nécessaires.

Mais le résultat de ces trois décès a été de secouer la NASA et de la remettre sur les rails et de faire en sorte qu'Apollo soit la formidable réussite qu'elle a été. Pourtant, je me sentais triste de penser que lorsque les gens parlent avec désapprobation du coût élevé d'Apollo, ils ne font référence qu'aux dollars.

Le bien, les chicanes et le verdict
Je n'ai eu que deux difficultés avec le livre. Le premier est un chipotage. Parfois, ceux qui participent au programme spatial racontent l'histoire, vraisemblablement tirée des archives d'entrevues de Whitehouse. Un bien idée, mais j'ai trouvé ces morceaux plutôt ternes par rapport au reste du récit.

Le livre s'étend sur plusieurs décennies, et mon deuxième problème a été de me rappeler qui était qui, surtout - mais pas exclusivement - du côté soviétique. Il devrait y avoir un index et des notes, et j'espère que cela résoudra le problème pour tout autre lecteur perplexe. Cependant, la copie de révision ne les incluait pas, donc je ne peux pas dire à quel point ils sont utiles.

Saviez-vous que parmi les personnes vivant aujourd'hui, environ 20% seulement d'entre nous étaient en vie lorsque Neil Armstrong a marché sur la Lune? Une pensée surprenante. Pas étonnant que tant de gens semblent prêts à croire les fraudeurs de la Lune. Mais l'évocation par Whitehead des tensions de la guerre froide et le désir désespéré de l'URSS de gagner cette guerre, soutiennent la réalité d'Apollo d'une manière qui n'a pas besoin de détails techniques.

Mon verdict: Bravo pour un récit fascinant par un communicateur expérimenté et un témoin averti de l'histoire.

David Whitehouse, Apollo 11: l'histoire intérieure, Icon Books Ltd, 2019

Remarque: J'ai obtenu le livre comme copie de révision auprès de L'astronomie maintenant qui l'a reçu de l'éditeur.

Historic Apollo 11 Footage: Returning to Earth after Moon Landing (Octobre 2020)



Tags Article: Apollo 11: The Inside Story - critique de livre, Astronomie, Apollo 11, The Inside Story, David Whitehouse, NASA, Cold War, Tsiolkovsky, Wernher von Braun, USSR, Saturn V, V2, Korolev, Sputnik, Alan Shepard, Mercury astronaut, Neil Armstrong, Mona Evans