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Cancer du crabe

Novembre 2021

Cancer du crabe


La constellation de crabes représentée dans le miroir d'Urania du XIXe siècle

Cancer, le crabe se précipite à travers le ciel hivernal tardif, loin de son ennemi juré Hercules. Cancer (latin pour Crabe) est une constellation du zodiaque, le tropique du Cancer porte son nom et existe depuis plus de trois mille ans. Pourtant, il semble que ce soit une constellation sombre et banale. Comment évalue-t-il autant d'attention?

Anciens astronomes
Le cancer n'a que deux étoiles plus brillantes que la quatrième magnitude. (Plus le nombre de magnitude est élevé, plus l'étoile est sombre.) La constellation est emportée par les lumières de la ville, mais vous pouvez la voir sur un site de ciel sombre. C'est à l'envers Oui niché entre les étoiles brillantes des Gémeaux et du Lion. Pour les personnes pour qui le ciel nocturne était toujours sombre, même les étoiles relativement faibles de Cancer auraient été facilement visibles. Son importance pour les anciens astronomes est que le écliptique passe par le cancer. L'écliptique est la trajectoire annuelle apparente du Soleil à travers le ciel lorsque la Terre l'orbite. Les constellations que le Soleil semble traverser forment le zodiaque.

Le deuxième titre de gloire du cancer est le tropique du cancer, qui est la latitude la plus au nord à laquelle le soleil peut être directement au-dessus de midi. Cela se produit au solstice de juin, et de la même manière, le tropique du Capricorne marque le solstice de décembre. Il y a quelques milliers d'années, le Soleil était en Cancer au solstice d'été, une période d'une grande importance dans la plupart des cultures.

Mais il y a un peu d'oscillation dans l'axe de la Terre. Au fil du temps, l'emplacement céleste des solstices et des équinoxes semble se déplacer d'une constellation à l'autre. Nous appelons cela précession. Dans le cas du tropique du cancer, il s'est installé depuis longtemps dans les Gémeaux et dans le Taureau à la fin du XXe siècle.

Mythologie
La constellation n'a peut-être pas commencé comme un crabe. Il n'est pas certain que les anciens Babyloniens l'aient représenté comme un crabe ou comme une tortue. Mais les siècles ont passé et les Grecs ont repris les constellations babyloniennes. Le cancer était définitivement crustacé pour eux, mais au fil du temps, il a été représenté comme un crabe, un homard ou une écrevisse.

Les anciens Égyptiens avaient leur propre interprétation. Pour eux, la constellation était un scarabée (un coléoptère), une créature qu'ils associaient à Ra le soleil levant. En tant que tel, il faisait partie du symbolisme de la régénération et du renouvellement.

L'histoire principale qui nous vient de l'époque classique fait partie des travaux d'Hercule. Hercule le héros était le fils demi-mortel de Zeus de l'une de ses liaisons. La femme de Zeus, Hera, ne pardonnait pas l'amour et était vindicative envers le fils qui s'en souvenait. L'un de ses efforts pour le tuer a été pendant la bataille entre Hercule et l'hydre à plusieurs têtes. Héra a envoyé un crabe géant pour distraire Hercule. Il s'est mordu le pied, mais le héros l'a écrasé et l'a tué. En remerciement pour sa tentative d'aider, Hera a mis le crabe dans le ciel. (Cette récompense pour l'échec m'a toujours semblé être un acte improbablement généreux pour la vindicative Héra.)

Une autre histoire se concentre sur seulement deux étoiles avec un patch flou entre elles. Les étoiles sont Asellus Borealis (Gamma Cancri) et Asellus Australis (Delta Cancri), les ânes du nord et du sud. Entre eux se trouve le grand amas d'étoiles ouvertes Praesepe (la mangeoire). Pendant la guerre entre les Titans et les dieux olympiens, au nom des dieux, Dionysos et Silène montaient des ânes pour se battre. Leurs hurlements terrifiaient tellement les Titans qu'ils s'enfuyaient sans même attendre de les voir. En remerciement, les dieux ont mis les deux animaux dans le ciel - apparemment, avec un approvisionnement alimentaire.

Étoiles et planètes
Galileo a été la première personne à observer Praesepe avec un télescope. Il pouvait voir quarante étoiles, mais les télescopes modernes en montrent plus d'un millier. Désormais communément appelé amas de ruches, il est prouvé que lui et les Hyades en Taureau sont nés il y a 600 millions d'années du même nuage géant.

L'étoile la plus brillante du cancer est Beta Cancri, dont le nom commun est Altarf. À 190 années-lumière, sa luminosité apparente est de 3,55. Mais en fait, il est assez lumineux, un géant orange d'environ cinquante fois le diamètre du Soleil et près de sept cents fois plus lumineux. Altarf a une étoile compagnon naine rouge sur une orbite de 76 000 ans, ainsi qu'une planète connue. La planète, Beta Cancri b, est environ huit fois la masse de Jupiter. Vous auriez du mal à voir le compagnon d'une planète en orbite autour de l'autel, mais si le nain a une planète, l'autel apparaîtrait trente fois plus brillant que la pleine lune.

Sunlike 55 Cancri est connue pour être la première étoile découverte à avoir un système planétaire avec plus de quatre planètes. L'étoile a un compagnon nain rouge éloigné et au moins cinq planètes. Deux de ces planètes sont grandes super-terres (planètes dont la masse est comprise entre celle de la Terre et de Neptune). L'un est plus proche de 55 Cancri que Mercure n'est du Soleil, mais l'autre est dans la zone habitable.C'est probablement une planète gazeuse, mais si elle a des lunes, les conditions de vie pourraient y exister.

Delta Cancri, l'âne du sud, est un géant orange. Mais peut-être que sa caractéristique la plus mémorable est que, selon R.H. Allen, il a un nom dérivé de l'ancien babylonien, qui signifie «étoile du sud-est dans le crabe». Vous ne serez pas surpris de savoir que Arkushanangarushashutu n'est pas d'usage courant.

Les références:
Jim Kaler, //stars.astro.illinois.edu/sow/altarf.html
Richard Hinckley Allen, Une star nomme son histoire et sa signification, Édition de Douvres 1963

2016 26 mai - Pourquoi parler du cancer du sein métastatique ? (Novembre 2021)



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