Cassini-Huygens - la mission première


De magnifiques anneaux, une lune de la taille d'une planète et des dizaines de petites lunes rendent Saturne irrésistiblement séduisante. Trois vaisseaux spatiaux avaient déjà réalisé des survols de la planète avant le lancement de Cassini-Huygens en 1997. Près de deux décennies de planification ont précédé le lancement, et cette mission ne se contenterait pas de survoler et de prendre des photos. Ça allait être proche et personnel.

La mission Cassini-Huygens était un projet coopératif de la NASA, de l'Agence spatiale européenne et de l'Agence spatiale italienne.

Qui étaient Cassini et Huygens?
Jean-Dominique Cassini était un éminent astronome, mathématicien et ingénieur italo-français du XVIIe siècle. Parmi ses nombreuses réalisations, citons la découverte de quatre des lunes de Saturne. Le vaisseau spatial de la NASA nommé d'après Cassini devait passer quatre ans à étudier Saturne et ses lunes.

Le vaisseau spatial Cassini a transporté l'atterrisseur Huygens vers le système saturnien. L'atterrisseur a été construit en Europe et conçu pour atterrir sur la plus grande lune de Saturne Titan. Christiaan Huygens était un éminent scientifique, mathématicien, horloger et diplomate - et le découvreur de Titan.

Du lancement à Saturne
Saturne est douze fois plus éloignée du Soleil que la Terre. À cette distance, il n'y avait pas assez de lumière solaire pour alimenter les instruments de Cassini. Comme pour ses autres missions sur les planètes extérieures, la NASA a utilisé générateurs thermoélectriques de radio-isotopes. Un isotope radioactif dégage de la chaleur en se désintégrant et les générateurs convertissent la chaleur en énergie électrique. Cassini a été lancé avec 32,7 kg (72 lb) de plutonium. C'était controversé, mais heureusement, le lancement s'est bien passé.

La grande distance de Saturne signifiait que Cassini ne pouvait pas transporter suffisamment de carburant pour le voyage. Pour y arriver, le vaisseau spatial a reçu des augmentations de gravité des survols de la Terre et de Vénus.

Il y avait aussi des tâches à faire en cours de route: un test de la théorie de la relativité générale d'Einstein et un survol de l'astéroïde Masursky. Cassini avait besoin de l'augmentation de la gravité de Jupiter pour l'envoyer à Saturne, mais le vaisseau spatial a également passé six mois à étudier Jupiter, prenant des milliers d'images de la planète, de ses lunes et de ses anneaux sombres. Il a également pris des mesures, parfois en tandem avec le vaisseau spatial Galileo qui était alors en orbite autour de Jupiter.

Enfin, le 1er juillet 2004, Cassini est entré en orbite autour de Saturne. Six mois plus tard, il a libéré Huygens. Voici une photo prise par Huygens sur la surface de Titan. (Vous pouvez en savoir plus sur Titan en cliquant sur le lien qui suit cet article.)

La mission principale
Objectifs de la mission
Les objectifs de la mission de quatre ans mettaient l'accent sur la structure et le comportement de l'atmosphère et de la magnétosphère, ainsi que sur le système d'anneaux. Cassini n'a pas pu visiter toutes les lunes, mais les lunes glacées étaient d'un intérêt particulier, et Titan a été choisi pour une étude approfondie. Cassini et l'atterrisseur Huygens visaient tous deux la grande lune.

Les planificateurs ont choisi un ensemble de visites guidées afin de collecter les données souhaitées de la manière la plus économique. (Vous pourriez penser à une tournée comme une mini-mission.) Cela signifiait savoir où se trouveraient toutes leurs cibles et utiliser les aides à la gravité de Titan afin d'économiser le carburant de Cassini.

Très peu de temps après son arrivée en 2004, Cassini renvoyait des photos détaillées. Ils ont séduit le public. Et, bien sûr, ils ont rendu les scientifiques planétaires heureux, même si cela signifiait que certaines de leurs théories devaient être révisées. Ma photo préférée de la mission principale a été publiée en octobre 2006. Non seulement elle est magnifique, mais si vous regardez à l'extérieur des anneaux centraux lumineux en haut à gauche, juste à l'intérieur de l'anneau suivant, il y a un petit point. Ce n'est pas un grain de poussière sur votre écran. On dirait que ça pourrait être une lune. Mais c'est la Terre lointaine.

Qu'avons-nous appris?
Une réponse rapide à "Qu'avons-nous appris?" est: beaucoup. J'ai donc choisi quelques points saillants.

1. Les lunes. Saturne a plus de soixante lunes - quatre d'entre elles ont été découvertes au cours de cette mission.

2. Encelade pourrait-il soutenir la vie? Cassini a observé des geysers en éruption du pôle sud d'Encelade. En mars 2008, il a survolé Encelade, passant suffisamment près de la surface pour voler à travers les panaches des geysers. De l'eau, du dioxyde de carbone et certains hydrocarbures ont été détectés. Cela rendait Encelade très intéressant en effet comme un endroit qui pourrait avoir les conditions nécessaires pour que la vie évolue.

3. Lacs de Titan. Avant Cassini, il semblait que les seuls lacs du système solaire se trouvaient sur Terre. Cependant, les données de Cassini ont montré des lacs de méthane et d'éthane sur Titan, dont l'un était plus grand que n'importe lequel des Grands Lacs d'Amérique du Nord.

4. ouragan. Une tempête au pôle sud de Saturne faisait 8000 km (5000 mi) de diamètre avec des vitesses de vent à 560 km par heure (350 mph). Bien que d'énormes tempêtes aient été observées sur Jupiter, il s'agissait de la première tempête extraterrestre à montrer une caractéristique précédemment vue uniquement sur Terre. le œil de l'ouragan était entouré d'un mur oculaire où se trouvent les vents les plus horribles et les précipitations intenses.

Équinoxe
La mission s'est terminée le 30 juin 2008.Mais la Prime Mission a été un grand succès, et l'équinoxe de Saturne était en août 2009. Par conséquent, la NASA a prolongé le séjour de Cassini pendant deux ans. Cela a été nommé la mission Equinox.

CASSINI HUYGENS: Destination Saturn - 2008 Space Documentary (Mars 2021)



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