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Noël dans le ciel

Juillet 2020

Noël dans le ciel


La comète de Halley a été repérée la nuit de Noël 1758. Edmond Halley avait prédit son retour cette année-là. [Crédit photo: NASA / W. Liller]

Noël est un jour très spécial pour des millions de personnes, qui peut améliorer les bénédictions et magnifier les peines. Être loin de chez soi à Noël est particulièrement poignant.

Noël en orbite
Trois Américains ont passé un Noël plus loin de chez eux que tout être humain avant eux. Frank Borman, James Lovell et William Anders étaient l'équipage d'Apollo 8 et les premiers à s'éloigner suffisamment de la Terre pour la voir comme une sphère dans l'espace. Ils ont passé le Noël de 1968 en orbite autour de la Lune.

L'équipe d'Apollo 8 a fait une émission de veille de Noël en direct qui a attiré ce qui était alors le plus grand public de tous les temps - jusqu'à un milliard de personnes. Alors qu'ils tournaient autour de la Lune désolée et regardaient vers la terre, les trois hommes lisaient le Livre de la Genèse. (Il y a un lien à la fin de cet article vers une transcription et des enregistrements sonores de cette émission.)

Cinq ans plus tard, l'équipage de la station spatiale américaine Skylab était un peu plus proche de la Terre qu'Apollo 8, bien qu'il ne soit pas assez proche pour rentrer à la maison pour les vacances. Leurs activités de Noël comprenaient le recyclage des canettes dans un arbre de Noël plutôt astucieux.

Cadeaux rares
Noël est une période importante pour offrir des cadeaux, et pour Noël 1999, le monde a reçu un cadeau très spécial: le télescope spatial Hubble de nouveau en action. Les gyroscopes du télescope sont ce qui a permis aux astronomes de le pointer et de le positionner, mais tant de gyroscopes ne fonctionnaient pas, le télescope a dû être mis en veille prolongée. Une équipe de la navette spatiale internationale a passé Noël à effectuer les réparations.

La Station spatiale internationale accueille des invités de Noël chaque année depuis 2000. L'équipage de ce premier Noël était composé d'un astronaute et de deux cosmonautes. La célébration était une affaire discrète, mais les équipages avaient des cadeaux à ouvrir et ils ont discuté avec leurs familles sur Terre.

Pendant ce temps de retour sur Terre, le jour de Noël 2000 a présenté un spectacle rare: une éclipse solaire partielle. Toute personne sur le chemin de l'éclipse dont le bas de Noël comprenait des lunettes d'éclipse ou un filtre solaire était bien placée pour voir cet événement astronomique.

Red Planet Blues
Un certain nombre de scientifiques britanniques ont passé un Noël anxieux sur Terre en 2003. Leur anxiété était dirigée vers Mars où la sonde d'astrobiologie Beagle 2 devait atterrir le jour de Noël. L'Agence spatiale européenne (ESA) Mars Express a réussi à libérer Beagle 2 et tout le monde attend la confirmation de son atterrissage en toute sécurité.

Ce n'était pas seulement les scientifiques qui attendaient, car la petite sonde avait acquis un large public populaire. Il aurait probablement sa propre page Facebook s'il existait maintenant. Blur, un groupe pop britannique bien connu, avait composé une petite mélodie pour son indicatif d'appel et le tableau pour l'étalonnage des couleurs a été conçu par l'artiste britannique Damien Hirst.

Malheureusement, le contact n'a pas abouti et, en février 2004, Beagle 2 a été officiellement abandonné car perdu. Son sort était inconnu depuis onze ans, mais l'atterrisseur a finalement été identifié sur des photographies prises par Mars Reconnaissance Orbiter (MRO). Il avait atterri sur Mars, mais ne s'était pas complètement ouvert, de sorte que l'antenne ne pouvait pas être levée pour rentrer chez vous.

Chercher!
L'un des événements les plus importants de l'histoire de l'astronomie s'est produit il y a plus de 250 ans.

Edmond Halley (1656-1742) a été la première personne à réaliser qu'une comète peut être périodique, c'est-à-dire qu'elle revient à intervalles réguliers. Halley étudiait les orbites cométaires en utilisant la nouvelle théorie de la gravité élaborée par son ami Isaac Newton. De ses recherches, Halley a conclu qu'une comète brillante qu'il avait vue à Londres était la même comète qui était apparue au moins deux fois auparavant. Il semblait apparaître tous les 75,5 ans et Halley prédit qu'il reviendrait à la fin de 1758.

La stature scientifique de Halley signifiait que même s'il était mort depuis de nombreuses années, les gens attendaient le retour de la comète. Quelqu'un l'a finalement repéré le jour de Noël. La réputation de Halley a grandi même après sa mort, car la comète porte son nom.

L'homme qui a expliqué la gravité
Un homme lie toutes mes histoires ensemble, Sir Isaac Newton. Sa formulation des lois de la gravitation était essentielle pour donner un sens au système solaire. Un système solaire centré sur le soleil était juste une idée intéressante sans gravité pour le maintenir ensemble. La gravité pourrait expliquer comment les planètes, les lunes - et en fait les comètes - se déplaçaient sur leurs orbites. Nous avons également besoin de cette compréhension pour lancer des personnes, des sondes et des télescopes dans l'espace.

Isaac Newton est né dans le Lincolnshire, en Angleterre, le jour de Noël (dans le calendrier julien) 1643.

Les références:
Diffusion de la veille de Noël d'Apollo 8

ILONA - Noël que du bonheur (2018 version) (Juillet 2020)



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