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Draco - le dragon

Avril 2020

Draco - le dragon


Haut dans le ciel du nord, les bobines d'un grand dragon ressemblant à un serpent semblent sur le point de capturer le petit ours Ursa Minor. C'est Draco, un constellation circumpolaire qui fait le tour du pôle nord céleste, ne se situant jamais en dessous d'un horizon de l'hémisphère nord.

Mythologie
Draco était déjà une constellation ancienne lorsque l'astronome grec Ptolémée l'a cataloguée au 2ème siècle. Les dragons faisaient partie des mythes de la création des Babyloniens il y a quelques milliers d'années. Leur déesse primordiale Tiamat a donné naissance à des dieux plus jeunes, y compris des dragons et des serpents, et elle-même peut également avoir pris la forme d'un dragon à certains moments. Les Babyloniens envisageaient des dragons avec des ailes, et à l'origine la constellation Draco était également ailée. Mais à partir du sixième siècle environ avant notre ère, le dragon grec est devenu sans ailes et plus serpentin.

Sans surprise pour une si vieille constellation, de nombreuses histoires classiques sont associées à Draco. Dans le survivant le plus populaire, le dragon était Ladon, le gardien des pommes d'or des Hespérides. Pour son onzième travail, Hercules a été envoyé pour voler les pommes. Il a tué le dragon avec une flèche empoisonnée et, avec l'aide d'Atlas, a acquis les pommes.

Étoiles et planètes
La forme sinueuse de Draco le rend vraisemblablement semblable à un dragon. Cependant, la constellation est très étendue et la plupart de ses étoiles ne sont pas brillantes, il peut donc être difficile de voir, à l'exception des «yeux du dragon». Ce sont les étoiles Gamma Draconis et Beta Draconis, que vous pouvez trouver au nord-nord-ouest de l'étoile brillante de Lyra Vega.

Les étiquettes d'étoile avec des lettres grecques sont des désignations Bayer. Les gens supposent généralement que Johann Bayer (1572-1625) les a nommés par ordre de luminosité, alpha étant le plus brillant. En fait, Bayer avait différents critères pour l'ordre de nommage, et à Draco, Alpha Draconis (Thuban) est éclipsé par sept autres étoiles. L'étoile la plus brillante est Eltanin (Gamma Draconis). Eltanin est un géant orange frais à 150 années-lumière de distance, qui s'est étendu à près de 50 fois la largeur du Soleil. Sa surface est plus froide que celle du Soleil, mais comme elle est beaucoup plus grande, elle est environ 500 fois plus lumineuse. Fait intéressant, il se dirige également vers nous et, dans 1,5 million d'années, ce sera l'étoile la plus brillante de notre ciel.

Thuban, bien que loin d'être l'étoile la plus brillante, a une grande importance historique. C'était l'étoile polaire nord il y a longtemps lorsque les pharaons construisaient les pyramides. Les cieux n'ont pas changé, ni l'inclinaison de l'axe de la Terre. Le changement, appelé précession, est due à une petite oscillation dans l'axe de la Terre. Dans 19 000 ans environ, Thuban redeviendra l'étoile polaire. [Crédit d'animation: AstroBob]

Exoplanètes
Le télescope spatial Kepler a été lancé en 2009 pour rechercher des exoplanètes dans une zone du ciel comprenant Draco. Kepler a pris sa retraite en 2018 avec 2700 découvertes confirmées et un nombre similaire de candidats exoplanètes. En juillet 2019, plus de 140 des planètes confirmées se trouvaient à Draco.

Les astronomes sont particulièrement intéressés par les petites planètes et les systèmes planétaires, donc Kepler-90 a beaucoup retenu l'attention. C'est une étoile semblable au Soleil à 2500 années-lumière de là, beaucoup plus jeune et un peu plus chaude que le Soleil, et avec un système de 8 planètes. Comme dans notre système solaire, les planètes plus petites orbitent plus près de l'étoile et les géantes gazeuses orbitent plus loin. Mais le système Kepler-90 est très compact. Ses le plus à l'extérieur la planète est à la même distance de l'étoile que la Terre est du Soleil. [Image: NASA / Ames Research Center / Wendy Stenzel]

Objets du ciel profond
NGC 5907 était juste un peu de nébulosité pour son découvreur du 18ème siècle, William Herschel. Aujourd'hui, nous savons que c'est une galaxie spirale à 50 millions d'années-lumière. Nous ne pouvons pas voir la structure en spirale parce qu'elle est à nos côtés. L'image d'en-tête montre pourquoi l'un de ses surnoms est le Splinter Galaxy. [Crédit d'image: R. Jay GaBany]

Une galaxie spirale plus exotique est la Galaxie des têtards (Arp 188). Il a été perturbé par les effets gravitationnels d'une rencontre rapprochée avec une autre galaxie. Lorsque deux galaxies interagissent, une queue de marée de gaz n'est souvent visible que dans l'infrarouge. Cependant, cette queue, longue de 280 000 années-lumière, est visible car tout au long de la queue, le gaz s'est effondré en de nombreuses jeunes étoiles bleues et amas d'étoiles.

Draco a non seulement des galaxies, mais aussi des amas de galaxies. Un cluster massif, Abell 2218, est à environ 3 milliards d'années-lumière. Il agit comme une lentille gravitationnelle pour les galaxies de fond encore plus loin, permettant également aux astronomes d'étudier ces galaxies.

Mais il y a quelque chose de plus grand qu'un amas de galaxies: un superamas, c'est-à-dire un cluster de clusters. Une partie de la plus grande structure connue de l'univers observable peut être vue dans la région sud de Draco. C'est le Grande Muraille d'Hercule-Corona Borealis, un superamas colossal de 6 à 10 milliards d'années-lumière et contenant des milliards de galaxies.

Néanmoins mon objet préféré n'est pas une galaxie, c'est NGC 6543, surnommée la nébuleuse de l'œil du chat. C'est une autre découverte d'Herschel. Son télescope l'a montré comme un disque bleu-vert flou, la raison pour laquelle il a donné le nom nébuleuses planétaires à de tels objets. En fait, ils sont créés par des étoiles semblables au soleil qui manquent de carburant d'hydrogène et se détachent de leurs couches externes. L'œil de chat est l'une des nébuleuses planétaires les plus complexes et les plus belles.

Dragonheart clip (1996) (Avril 2020)



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