Stars - Dix faits pour les enfants


1. Une étoile émet sa propre lumière et sa propre chaleur - le Soleil est notre étoile la plus proche.
Les étoiles sont des réacteurs nucléaires. La plupart des étoiles utilisent l'hydrogène comme carburant. Dans la fusion nucléaire les atomes d'hydrogène se rejoignent pour former des atomes d'hélium, ce qui libère de l'énergie. C'est aussi appelé combustion de l'hydrogène.

2. Une étoile naît lorsqu'une nébuleuse s'effondre. Cela prend beaucoup de temps.
Une énorme nébuleuse peut s'effondrer lentement jusqu'à ce qu'elle devienne chaude et dense - cela fait un Protoétoile. S'il y a suffisamment de matière dans le nuage qui s'effondre, la température et la pression seront suffisamment élevées pour que des réactions nucléaires se produisent. La protoétoile devient une star.

3. Les étoiles ne naissent généralement pas seules.
Une nébuleuse peut avoir des années-lumière et ses différentes parties s'effondrent pour former des étoiles. Cela signifie que de nombreuses étoiles peuvent provenir de la même nébuleuse. Les groupes d'étoiles nés ensemble sont appelés clusters. Les grappes se décomposent avec le temps. Le Soleil est seul maintenant, mais il est probablement né en grappe.

4. La couleur d'une étoile montre sa température.
Si vous regardez le ciel nocturne, il peut sembler que toutes les étoiles sont blanches. Nos yeux ne sont pas bons à voir des couleurs pâles la nuit. Mais si vous regardez attentivement, vous pouvez voir des couleurs différentes. La couleur montre à quel point une étoile est chaude. Les étoiles bleues sont les étoiles les plus chaudes et les étoiles rouges les plus cool. Le jaune se situe quelque part entre les deux. Le Soleil est une étoile jaune.

5. Les étoiles sont de tailles différentes.
Puisque nous ne pouvons pas voir toutes les étoiles de l'Univers, nous ne pouvons pas savoir laquelle est la plus grande et la plus petite. Cependant, la plus petite étoile connue est 2MASS J05233822-1403022. Il est en fait plus petit que Jupiter, bien qu'il ait plus de masse. Il est difficile de mesurer la taille d'une étoile, mais VY Canis Majoris, supergéante rouge, est l'une des plus grandes que nous connaissons. Il semble avoir environ 1400 fois la taille du Soleil. Cela signifie que s'il était là où se trouve le Soleil, il engloutirait toutes les planètes de Mercure à Jupiter.

6. Les grandes étoiles ne vivent pas aussi longtemps que les petites étoiles.
Une étoile massive a beaucoup de carburant, mais elle brûle plus chaud et plus rapidement. Une étoile avec vingt fois plus de masse que le Soleil ne vit que dix millions d'années environ. Ce n'est pas long pour une star. La durée de vie du Soleil sera mille fois plus longue, environ dix milliard ans.

7. Une étoile vraiment massive finit sa vie dans une explosion de supernova.
La force de gravité ferait s'effondrer une étoile, sauf qu'il y a aussi une poussée vers l'extérieur. Cette poussée provient de l'énergie de la fusion nucléaire.

Lorsque l'hydrogène est épuisé, l'étoile utilise l'hélium comme carburant. Il fusionne l'hélium pour en faire un élément encore plus lourd. En fait, une très grande étoile peut fabriquer des éléments de plus en plus lourds jusqu'à ce qu'elle produise du fer. Le fer ne peut pas être utilisé comme combustible nucléaire, donc quand c'est tout ce qui reste, la fusion s'arrête. Il n'y a plus de force extérieure pour équilibrer la gravité. L'effondrement gravitationnel déclenche une gigantesque explosion. Ça s'appelle un supernova et il libère plus d'énergie qu'une galaxie entière. Ce qui reste après une explosion de supernova est un étoile à neutrons ou peut-être un trou noir.

8. Une étoile comme le Soleil finit par devenir une naine blanche.
Lorsque l'hydrogène est épuisé et qu'une étoile fond de l'hélium, l'étoile se dilate. En effet, la combustion de l'hélium donne plus d'énergie que la combustion de l'hydrogène, il y a donc plus de pression vers l'extérieur. Cette pression repousse les couches externes, et elles forment une sorte de nébuleuse appelée nébuleuse planétaire. Cependant, ces petites étoiles manqueront de carburant avant de pouvoir fabriquer des éléments vraiment lourds. Lorsque la gravité gagne la bataille avec une pression extérieure, l'étoile s'effondre en une zone chaude et dense nain blanc qui refroidit ensuite lentement.

9. Les étoiles sont très éloignées.
Le Soleil est à 150 millions de kilomètres (93 millions de miles ou 8,3 minutes-lumière). La prochaine étoile la plus proche est Proxima Centauri. C'est à plus de 4,2 années-lumière. C'est plus de 40 mille milliards km (près de 25 billions de miles). (UNE année-lumière est la distance parcourue par la lumière en un an.)

10. Les étoiles d'une constellation ne sont pas vraiment proches les unes des autres.
Une constellation est un motif d'étoiles que nous voyons de la Terre. Cela aurait l'air différent d'un autre endroit de la galaxie. Nous ne pouvons pas dire à quelle distance une étoile est juste en la regardant. Ce que nous voyons, ce sont des points de lumière. Quelles que soient leurs distances, nous les voyons tous comme s'ils étaient projetés sur un écran entourant la Terre. Par exemple, dans la constellation d'Orion, Bellatrix est à 240 années-lumière de nous. Betelgeuse est deux fois plus loin que Bellatrix, et Alnilam est plus de deux fois plus loin que Betelgeuse.

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